¿Cuánta agua queda en el planeta?

Con ayuda de dos satélites con increíble precisión calcularán el líquido que hay en el planeta.

Científicos saben cuanta agua tiene nuestro planeta

Si en la actualidad es posible medir con precisión cuánto hielo se ha derretido en   Groenlandia y la Antártida, es gracias a dos satélites lanzados en 2002 por la NASA y el   Centro Alemán de Investigación en Ciencias del planeta Tierra que serán reemplazados el   29 de mayo por un par más moderno para medir el agua. 

La misión ha sido denominada como GRACE-FO y toma el lugar de la misión GRACE. Dos   satélites, cada uno del tamaño de un automóvil, volarán alrededor de la Tierra a una   distancia de 220 kilómetros el uno del otro y a 490 kilómetros de altitud durante los   próximos cinco años.

Cuando el satélite pase sobre una montaña, se alejará por unos momentos del satélite que lo sigue debido a la masa extra en esa ubicación y a una gravedad ligeramente mayor. Esta pequeñísima variación de distancia es lo que la misión registrará continuamente, porque cada variación señalará un cambio de masa en el planeta justo debajo.

Ahora bien, sobre un período mensual, que será la unidad de referencia, solo el agua tiene la capacidad de cambiar tan rápido. Ya sea en estado líquido, sólido o gaseoso, el agua tiene una masa. Cuando se derrite, la masa de los océanos aumenta. Cuando llueve mucho en alguna región, el volumen de los acuíferos aumenta: los satélites lo sentirán porque la masa será en ese lugar mayor que el mes o el año anterior.

Los satélites establecerán así un mapa del agua en la Tierra cada 30 días, mostrando dónde hay más y dónde hay menos, si está arriba o debajo de la superficie terrestre. Su precisión será tal que detectarán un cambio equivalente a un centímetro de altura del agua en un área de 340 km de diámetro.

La misión anterior, GRACE, permitió medir que Groenlandia estaba perdiendo más hielo que el que sugerían las observaciones desde tierra. Del 2002 al 2016 se derritieron 280 gigatones de hielo por año, lo que hizo crecer los niveles oceánicos.

Los satélites también han registrado con exactitud lo que ha perdido la Antártida, una región muy difícil de estudiar.

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