Agujeros inexplicables en el hielo marino ártico aparecen en la nueva fotografía aérea de la NASA


La Operación IceBridge de la NASA, la misión aerotransportada que vuela anualmente sobre ambas regiones polares, se encuentra ahora en su décimo año haciendo vuelos sobre el Ártico. Esas son muchas horas de vuelo dedicadas al mapeo del hielo terrestre y el hielo marino de la región. Pero el 14 de abril de 2018, el científico de la misión IceBridge John Sonntag descubrió algo que nunca había visto antes.
Sonntag tomó esta fotografía de la ventana del avión de investigación P-3 mientras sobrevolaba el este del mar de Beaufort. En ese momento, la ubicación del avión era 69,71 ° norte y 138,22 ° oeste, a unos 50 kilómetros al noroeste del delta del río Mackenzie en Canadá. ” Vimos estas características tan sólo circulares durante unos minutos hoy ” , escribió Sonntag desde el campo. ” No recuerdo haber visto este tipo de cosas en otro lado. ”
Las características son más una curiosidad que cualquier otra cosa. El principal objetivo del vuelo ese día fue hacer observaciones de hielo marino en un área que carecía de cobertura por parte de la misión antes de 2013. Sin embargo, la imagen provocó una gran cantidad de intriga, por lo que nos dispusimos a ver qué podíamos aprender. No siempre es fácil basarse en una fotografía o imagen de satélite solo, por lo que las siguientes ideas son especulaciones.
Algunos aspectos de la imagen son fáciles de explicar. El hielo marino aquí es claramente hielo joven que crece dentro de lo que alguna vez fue un área larga y lineal de agua abierta o plomo. ” El hielo es probablemente delgado, suave y pastoso y algo maleable ” , dijo Don Perovich, un geofísico de hielo marino del Dartmouth College. ” Esto se puede ver en las características de onda frente a la ameba del medio”. 

Perovich continúa observando que podría haber un movimiento general de izquierda a derecha del nuevo hielo como lo demuestra el rafting en el lado derecho de la imagen. El rafting se produce cuando dos témpanos de hielo delgado colisionan. Como resultado de la colisión, los bloques de hielo se deslizan arriba y debajo de la otra en un patrón que se asemeja a una cremallera o dedos entrelazados.

El 14 de noviembre de 2017, John Sonntag (científico de misión de la Operación IceBridge) tomó esta fotografía de hielo en el mar de Weddell. Las formas geométricas se deben a un fenómeno conocido como “finger rafting”, que se produce cuando dos témpanos de hielo delgado colisionan. Fotografía de la NASA por John Sonntag / Operation IceBridge
” Definitivamente es un área de hielo delgado, ya que se puede ver el descenso de los dedos cerca de los agujeros y el color es lo suficientemente gris para indicar poca capa de nieve ” , dijo el científico del proyecto IceBridge Nathan Kurtz. ” No estoy seguro de qué tipo de dinámica podría conducir a las características en forma de semicírculo que rodean los agujeros. Nunca he visto algo así antes. ”
De hecho, los agujeros son difíciles de explicar. Una idea es que tienen un origen de mamífero: los agujeros pueden haber sido roídos por las focas para crear un área abierta en el hielo a través del cual pueden emerger para respirar. Los orificios son similares a las fotografías de los orificios para respirar creados por las juntas anulares y por las focas arpa.

” Las características circundantes pueden deberse a olas de agua que se filtran sobre la nieve y el hielo cuando salen las juntas ” , dijo Walt Meier, científico del Centro Nacional de Datos sobre Nieve y Hielo. ” O podría ser una especie de característica de drenaje que resulta de cuando el agujero está hecho en el hielo. ”
Chris Polashenski, un científico del hielo marino en el Laboratorio de Investigación e Ingeniería de las Regiones Frías, dijo que había visto características como esta antes, pero no tiene una explicación sólida para ellas. Está de acuerdo en que es posible respirar agujeros para las focas; igualmente plausible es que los agujeros fueron causados ​​por convección.
En octubre de 2011, la Operación IceBridge de la NASA descubrió una grieta importante en el Glaciar Pine Island en el oeste de la Antártida. Esta grieta se extiende por lo menos 18 millas y tiene 50 metros de profundidad:

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