Descubren pequeños sismos causados por la presencia de gas en el subsuelo

El área metropolitana de Estambul, Turquía con alrededor de 15 millones de habitantes se considera particularmente propensa a los terremotos, por eso, para poder evaluar el riesgo sísmico correctamente, los investigadores deben explorar en el subsuelo.

Ahora, una investigación del Centro Alemán de Investigación de Geociencias (GFZ, en alemán) presenta los hallazgos de una investigación que sugiere que en caso de Estambul, los pequeños sismos detectados debajo del Mar de Mármara se debieron a tensiones en el aumento de gas natural en el subsuelo y no a tensiones de placas tectónicas.

La investigación, dirigida por Louis Geli del Centro de Investigación Francés Ifremer, analizó los datos sísmicos registrados después de un sismo de magnitud 5.1 en la parte occidental del Mar de Mármara el 25 de julio de 2011. Como era de esperarse, varias réplicas ocurrieron en los días y semanas siguientes, pero fueron menos severas.
“Un terremoto más fuerte cambia el estrés bajo tierra. Esto se traduce en más choques, llamados réplicas, en los que los cambios de estrés se vuelven a compensar”, explica Marco Bohnhoff de GFZ.
La investigación destaca que esto sucedió en el verano de 2011 debajo del Mar de Mármara cerca de Estambul. Sin embargo, sólo se produjeron algunas réplicas en el lugar del mar donde tuvo su origen el terremoto principal.
“En cambio, registramos muchos temblores a muy poca profundidad debajo del lecho marino. Esto fue bastante sorprendente, porque estas capas consisten en sedimentos blandos que típicamente se deforman de manera asísmica bajo estrés tectónico y no producen movimientos abruptos típicos de los terremotos”.
De hecho, hay otro mecanismo subyacente, como explican los autores: El terremoto de magnitud 5.1 interrumpió el campo de estrés de tal manera que un depósito de gas natural en las proximidades de la perturbación tectónica se encuentra bajo una mayor presión. Como resultado, el gas escapó y se movió hacia arriba, provocando terremotos más débiles.
Diferentes procesos se ponen en tela de juicio. Es posible que se hayan activado pequeñas fracturas por corte o que la desgasificación haya causado oscilaciones en las cavidades llenas de agua, un proceso conocido también por los volcanes. Los procesos exactos que tienen lugar debajo del Mar de Mármara no se puede resolver a partir de los datos disponibles”, explicó Bohnhoff.
Esto requiere sismómetros, que se instalan aún más cerca de la ubicación de origen, por ejemplo, en pozos.
Bohnhoff y sus colegas de GFZ y otros institutos internacionales asociados han establecido esta instrumentación más al este, en el área metropolitana de Estambul, como parte del observatorio GONAF (Observatorio Geofísico en la Falla Norte de Anatolia).
Los dispositivos están diseñados para detectar la deformación en curso de las placas tectónicas, las tensiones en la corteza terrestre y las vibraciones de forma muy precisa, y así permitir un análisis de riesgo más realista para el próximo terremoto fuerte en la ciudad.
Existe una probabilidad del 35 al 70 por ciento de un terremoto de magnitud 7 o mayor para el año 2040.
“El riesgo sísmico y el riesgo para la región metropolitana de Estambul no cambian necesariamente como resultado de los nuevos hallazgos, pero deben incluirse en varios escenarios de terremotos para hacerlos más realistas.
De esta manera, también destacamos un aspecto hasta ahora completamente ignorado por el público, es decir, que la proximidad espacial de la Zona de falla de Anatolia del Norte y el depósito de gas plantea un potencial de riesgo adicional”.
Debido al depósito, las grandes acumulaciones de gas se encuentran a poca distancia en tierra. En el caso de un fuerte terremoto, existe un mayor riesgo de explosión o fugas de gas. “Tales peligros aumentan el riesgo para la población de sufrir daños como resultado de un terremoto”, concluye Bohnhoff.