El calentamiento global provocará más incendios en una zona de biosfera en Estados Unidos


Los crecientes incendios forestales y las sequías de verano asociadas al calentamiento global, están cambiando de forma drástica la biodiversidad de una región única del mundo al norte de California y el suroeste de Oregón en Estados Unidos, se trata de una región conocida como el Klamath.

De acuerdo con una investigación publicada en la revista Scientific Reports y financiada por la Fundación Nacional para las Ciencias estadounidense esta región colinda al noroeste del Pacífico y es conocida por sus montañas escarpadas, ríos salvajes y su clima mediterráneo.
El área, señalan, es un punto de acceso de diversidad biológica y un almacén de carbono hogar de unas asombrosas 29 especies de coníferas y muchas plantas raras que existen solo en esta pequeña región del mundo.
Estos bosques están bien adaptados a los incendios forestales, pero los incendios más severos -como el Biscuit Fire de 2002, que quemó récords de hasta 500 mil acres en la región- tienen un mayor impacto en la biodiversidad de la zona.
A medida que las plantas se recuperan, las icónicas coníferas deben competir con una gran cantidad de arbustos resistentes al fuego y otras especies, que barren el sotobosque y comienzan a crecer rápidamente.

Jonathan Thompson, ecólogo y coautor del estudio, explica: “Si el intervalo sin fuego es demasiado corto o si las condiciones de cultivo son demasiado secas, los arbustos pueden persistir indefinidamente, y las icónicas coníferas se exprimen”.
El equipo de investigación, compuesto por científicos del Harvard Fores, el Instituto Smithsonian de Biología de la Conservación y la Universidad Estatal de Portland, simuló los próximos 100 años de la dinámica forestal en el Klamath de acuerdo con cinco posibles futuros climas.
Un futuro climático fue simplemente una continuación de las tendencias climáticas recientes (1949-2010); los otros proyectan cambios, desde el conservador hasta el extremo, en el calentamiento y la precipitación estacional.
Cada escenario de cambio climático llevó a una mayor sequía de verano, que redujo la supervivencia de las plantas en general. El cambio climático también aumentó el tamaño, la intensidad y la frecuencia de los incendios forestales, que pueden matar incluso a los árboles más grandes, reducir la tasa de supervivencia de nuevas plántulas de árboles y allanar el camino para el crecimiento de esos arbustos de bajo crecimiento, que a su vez generan más combustible para futuros incendios.
Debido a este cambio en la población de plantas, las simulaciones climáticas más cálidas crearon incendios que romperían todos los registros del tamaño del área quemada de la región.
El resultado hipotético más sorprendente fue que los arbustos barrieron el bosque incluso en ausencia de un cambio climático intensificado. Incluso con la continuación del clima reciente, la región puede esperar que al menos un tercio de los icónicos árboles con forma de cono sean reemplazados por arbustos durante el próximo siglo.
Los investigadores creen que esto se debe en parte al legado de extinción de incendios que inicialmente dio a las coníferas una ventaja sobre los arbustos durante el siglo XX.
Mirando hacia el futuro, Thompson agrega: “A medida que el clima continúe calentándose, los incendios forestales serios y severos serán más frecuentes, y las condiciones secas que siguen favorecerán cada vez más a los arbustos sobre las coníferas. La combinación significará menos bosque de coníferas que hace al Klamath tan distinto”.