Gran erupción volcánica mató al 90% de las especies de la Tierra

Los científicos han desentrañado la causa de la extinción masiva más grande en la historia de la Tierra. La extinción del período Pérmico, apodada como “la gran mortandad”, fue desencadenada por una erupción volcánica masiva que se extendió por casi un millón de años en lo que hoy es Siberia. Hasta ahora, los científicos no estaban seguros de cómo la llamada erupción de los basaltos de inundación fue responsable de aniquilar una proporción tan grande de la vida en la Tierra, ya que la actividad volcánica previa de esta escala no había matado a casi ninguna especie.

Algunos habían sugerido que la erupción cubrió la Tierra en un denso smog que impedía que los rayos del sol llegaran a la superficie del planeta. Sin embargo, un nuevo estudio ha revelado cómo los productos químicos liberados por la erupción esparcieron una enorme reserva de químicos mortales en el aire que despojaron a la Tierra de su capa de ozono. Esto erradicó la única protección que tenían los habitantes de la Tierra contra los rayos ultravioleta del sol, causando que el número de muertos se disparara, en comparación con otras erupciones importantes.

Científicos del Centro de Investigación Petrográfica y Geoquímica en Vandœuvre-lès-Nancy, Francia, estudiaron la roca del manto superior de la Tierra para determinar la causa. Analizaron la composición química de los xenolitos del manto, secciones rocosas de la litosfera, una sección del planeta ubicada entre la corteza y el manto, que es capturada por el paso del magma e irrumpe en la superficie durante las erupciones. A través del análisis de las muestras antiguas, los investigadores intentaron determinar la composición de la litosfera. Descubrieron que antes de que ocurriera la erupción de los basaltos de inundación, la litosfera siberiana estaba cargada de cloro, bromo y yodo.

Estos productos químicos, todos elementos del grupo halógeno, parecían desaparecer poco después de la devastadora erupción volcánica. “Concluimos que el gran depósito de halógenos que se almacenaba en la litosfera siberiana se envió a la atmósfera de la Tierra durante la explosión volcánica”, dijo el autor principal del estudio, Michael Broadley. “Esto efectivamente destruyó la capa de ozono en el momento y contribuyó a la extinción masiva”. Alrededor del 95 por ciento de la vida marina y el 70 por ciento de la vida en la tierra fue aniquilada hace 252 millones de años. La vida en la Tierra se veía muy diferente durante la era Pérmica. Los animales terrestres dominantes de la era Pérmica tardía eran reptiles, precursores de los dinosaurios y cocodrilos que dominarían el planeta millones de años más tarde.

Grandes herbívoros, conocidos como captorhinomorphos, que medían entre dos y tres metros de largo, eran comunes durante este tiempo, poblando la masa de tierra que ahora es América del Norte y Europa. Mientras tanto, el registro de plantas fósiles para la época del Pérmico consiste predominantemente en helechos de semillas y musgos, que fueron adaptados para sobrevivir en las marismas y en los ambientes pantanosos que cubrían una gran proporción del planeta. Para el período Pérmico Tardío, los científicos creen que las protoangiospermas tempranas (precursoras de las plantas con flores) comenzaron a emerger, mostrando un movimiento hacia áreas más secas.

Los mares del Pérmico llegaron a estar dominados por peces óseos con aletas en forma de abanico y escamas gruesas y pesadas. Había grandes comunidades de arrecifes que albergaban nautiloides tipo calamar. Los ammonoides, que flotan en el agua con sus conchas espirales estrechamente enrolladas, también están muy extendidos en el registro fósil del Pérmico. Toda la vida en la Tierra desciende del diez por ciento de animales, plantas y microbios que sobrevivieron al evento de extinción en masa. Anteriormente se pensaba que la erupción era tan mortífera porque cubría la Tierra con un denso smog que impedía que alcanzaran los rayos del sol. la superficie del planeta. “La magnitud de esta extinción fue increíble”, dijo  Broadley.

Fuente: skyalert